A primeira imagem colorida do novo Telescópio Espacial James Webb foi lançada – e não decepciona.

Por Jonathan Amos/Correspondente Científico da BBC

A imagem é considerada a visão infravermelha mais profunda e detalhada do Universo até hoje, contendo a luz das galáxias que levaram muitos bilhões de anos para chegar até nós.

A imagem foi mostrada ao presidente dos EUA, Joe Biden, durante um briefing na Casa Branca.

Outras fotos de estreia de James Webb devem ser divulgadas pela Nasa em uma apresentação global na terça-feira.

“Essas imagens vão lembrar ao mundo que os Estados Unidos podem fazer grandes coisas e lembrar ao povo americano – especialmente nossos filhos – que não há nada além de nossa capacidade”, observou o presidente Biden.

“Podemos ver possibilidades que ninguém jamais viu antes. Podemos ir a lugares que ninguém jamais foi antes.

Presidente Biden aplaude a revelação da primeira imagem colorida de Webb

O Telescópio Espacial James Webb (JWST), de US$ 10 bilhões, lançado em 25 de dezembro do ano passado , é anunciado como o sucessor do famoso Telescópio Espacial Hubble.

Ele fará todos os tipos de observações do céu, mas tem dois objetivos gerais. Uma delas é tirar fotos das primeiras estrelas a brilhar no Universo há mais de 13,5 bilhões de anos; a outra é sondar planetas distantes para ver se eles podem ser habitáveis.

A imagem revelada perante o presidente Biden mostra as capacidades de Webb para perseguir o primeiro desses objetivos.

O que você vê é um aglomerado de galáxias na constelação de Volans no Hemisfério Sul, conhecido pelo nome desajeitado de SMACS 0723.

O aglomerado em si não está tão longe – “apenas” a cerca de 4,6 bilhões de anos-luz de distância. Mas a grande massa desse aglomerado dobrou e ampliou a luz de objetos que estão muito, muito mais distantes.

É um efeito gravitacional; o equivalente astronômico de uma lente zoom para um telescópio.

O Webb, com seu espelho dourado de 6,5 m de largura e instrumentos infravermelhos supersensíveis, conseguiu detectar nesta imagem a forma distorcida (os arcos vermelhos) de galáxias que existiam apenas 600 milhões de anos após o Big Bang (o Universo tem 13,8 bilhões de anos).

E é ainda melhor do que isso. Os cientistas podem dizer pela qualidade dos dados produzidos pelo Webb que o telescópio está detectando o espaço muito além do objeto mais distante nesta imagem.

Como consequência, é possível que este seja o campo de visão cósmico mais profundo já obtido.

“A luz viaja a 186.000 milhas por segundo. E essa luz que você está vendo em uma dessas pequenas manchas está viajando há mais de 13 bilhões de anos”, disse o administrador da NASA, Bill Nelson.

“E, a propósito, estamos voltando mais longe, porque esta é apenas a primeira imagem. Eles estão voltando cerca de 13,5 bilhões de anos. E como sabemos que o Universo tem 13,8 bilhões de anos, você vai de volta quase ao início.”

O Hubble costumava olhar para o céu por semanas a fio para produzir esse tipo de resultado. Webb identificou seus objetos super profundos após apenas 12,5 horas de observações.

Comparação

A Nasa e seus parceiros internacionais, as agências espaciais europeias e canadenses, divulgarão mais imagens coloridas de Webb na terça-feira.

Um dos tópicos a serem discutidos abordará esse outro objetivo abrangente: o estudo de planetas fora do nosso Sistema Solar.

Webb analisou a atmosfera de WASP-96 b, um planeta gigante localizado a mais de 1.000 anos-luz da Terra. Ele nos dirá sobre a química dessa atmosfera.

WASP-96 b orbita muito perto de sua estrela-mãe para sustentar a vida. Mas, um dia, espera-se que Webb possa espionar um planeta que tenha gases em seu ar semelhantes aos que envolvem a Terra – uma perspectiva tentadora que pode sugerir a presença de biologia.

James Webb

Os cientistas da Nasa não têm dúvidas de que o Webb cumprirá sua promessa.

“Eu vi as primeiras imagens e elas são espetaculares”, disse a vice-cientista do projeto, Dra. Amber Straughn, sobre o lançamento de terça-feira.

“Eles são incríveis em si mesmos como imagens. Mas as dicas da ciência detalhada que seremos capazes de fazer com eles é o que me deixa tão animada”, disse ela à BBC News.

Eric Smith, cientista do programa do projeto Webb, disse acreditar que o público já compreendeu a importância do novo telescópio.

“O design do Webb, a aparência do Webb, eu acho, é em grande parte a razão pela qual o público está realmente fascinado por esta missão. Parece uma nave espacial do futuro.”

A Nasa está realizando um webcast na terça-feira para mostrar mais imagens do novo telescópio. Há muitos lugares onde você pode ver esta apresentação, inclusive no canal de TV na web da Agência Espacial Européia . A programação começa às 14:45 BST, 15:45 CEST; 09:45 EDT. Outras possibilidades de visualização incluem o canal do YouTube da Agência Espacial Canadense ; e no Nasa Live .

Os espectadores no Reino Unido podem assistir a um programa especial no Webb – Super Telescope: Mission to the Edge of the Universe – na BBC Two, na quinta-feira às 20:00 BST, ou depois no BBC iPlayer .

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